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La generación COVID: ¿cómo está afectando la pandemia al cerebro de los niños?

Los investigadores del desarrollo infantil se preguntan si la pandemia está moldeando el cerebro y el comportamiento de los más pequeños

Como muchos pediatras, Dani Dumitriu se preparó para el impacto del coronavirus SARS-CoV-2 cuando apareció por primera vez en sus salas. Se sintió aliviada cuando la mayoría de los bebés recién nacidos en su hospital que habían estado expuestos al COVID-19 parecían estar bien.

Dumitriu y su equipo del New York Presbyterian Morgan Stanley Children's Hospital en la ciudad de Nueva York tenían más de dos años de datos sobre el desarrollo infantil: desde fines de 2017, habían estado analizando las habilidades motoras y de comunicación de bebés de hasta seis meses de edad. Dumitriu pensó que sería interesante comparar los resultados de los bebés nacidos antes y durante la pandemia. Le pidió a su colega Morgan Firestein, investigadora posdoctoral de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, que evaluara si había diferencias en el desarrollo neurológico entre los dos grupos.

Unos días después, Firestein llamó a Dumitriu presa del pánico. “Ella dijo: ‘Estamos en una crisis, no sé qué hacer, porque no solo tenemos el efecto de una pandemia, sino que es importante'”, recordó Dumitriu. Estuvo despierta la mayor parte de esa noche, estudiando detenidamente los datos. Los infantes nacidos durante la pandemia obtuvieron puntajes, en promedio, más bajos en las pruebas de motricidad gruesa, motricidad fina y habilidades de comunicación en comparación con los nacidos antes (ambos grupos fueron evaluados por sus padres mediante un cuestionario establecido). No importaba si su padre biológico había sido infectado con el virus o no; parecía haber algo sobre el entorno de la pandemia en sí. “Estamos hablando de cientos de millones de bebés”, señaló el pediatra.

Aunque en general a los niños les ha ido bien cuando se infectaron con el SARS-CoV-2, la investigación preliminar sugiere que el estrés relacionado con la pandemia durante el embarazo podría estar afectando negativamente el desarrollo del cerebro fetal en algunos niños. Además, los padres y cuidadores agotados podrían estar interactuando de manera diferente o menos con sus hijos pequeños de maneras que podrían afectar las capacidades físicas y mentales de un niño. Los confinamientos, que han sido cruciales para controlar la propagación del coronavirus, han aislado a muchas familias jóvenes, robándoles el tiempo de juego y las interacciones sociales.

Cómo el COVID está cambiando el estudio del comportamiento humano

Algunos de los equipos que investigan estos problemas en todo el mundo están comenzando a publicar sus hallazgos. Se han iniciado nuevos estudios. Es difícil encontrar respuestas firmes, sobre todo porque muchos laboratorios de investigación del desarrollo infantil cerraron durante la pandemia.

Algunos bebés nacidos durante los últimos dos años podrían estar experimentando retrasos en el desarrollo, mientras que otros podrían haber prosperado si los cuidadores estuvieran en casa durante períodos prolongados y hubiera más oportunidades para que los hermanos interactúen. Al igual que con muchos aspectos de la salud durante la pandemia, las disparidades sociales y económicas tienen un papel claro en quién se ve más afectado. Los primeros datos sugieren que el uso de máscaras no ha afectado negativamente el desarrollo emocional de los niños. Pero el estrés prenatal podría contribuir a algunos cambios en la conectividad cerebral. El panorama está evolucionando y muchos estudios aún no han sido revisados por pares.

Algunos investigadores proponen que muchos de los niños que se atrasan en el desarrollo podrán ponerse al día sin efectos duraderos. “No espero que encontremos una generación que ha sido herida por esta pandemia”, dice Moriah Thomason, psicóloga de niños y adolescentes de la Escuela de Medicina Grossman de la Universidad de Nueva York.

¿Por qué los bebés nacidos durante la pandemia podrían estar experimentando déficits cognitivos, y especialmente motores, significativos?

Sean Deoni, un biofísico médico, del Laboratorio de imágenes avanzadas para bebés de la Universidad de Brown en Providence, Rhode Island, sospecha que los problemas se derivan de la falta de interacciones entre humanos. En una investigación de seguimiento que aún no se ha publicado, él y su equipo registraron las interacciones entre padres e hijos en el hogar y descubrieron que la cantidad de palabras que los padres hablan a sus hijos, y viceversa, en los últimos dos años ha sido menor que en años anteriores. También sospecha que los bebés y los niños pequeños no están practicando la motricidad gruesa como de costumbre porque no juegan regularmente con otros niños ni van a los parques infantiles. “Y lo desafortunado es que esas habilidades sentaron las bases para todas las demás habilidades”, dice.

Otra investigación reciente respalda la idea de que la falta de interacciones con los compañeros podría estar frenando a algunos niños. En un estudio publicado a principios de este año, investigadores en el Reino Unido encuestaron a 189 padres de niños entre las edades de 8 meses y 3 años, arrojó que las habilidades de los niños eran más fuertes si habían recibido atención grupal durante la pandemia, y que estos beneficios eran más pronunciados entre los niños de entornos de bajos ingresos.

Efectos enmascarados

Una pregunta importante es si las máscaras, que oscurecen partes de la cara importantes para expresar emociones y hablar, también podrían estar afectando el desarrollo emocional y del lenguaje de los niños.

Edward Tronick, psicólogo de la Universidad de Massachusetts Boston, junto con la psicóloga Nancy Snidman, analizaron que los bebés verdaderamente notan cuando sus padres se ponen máscaras, porque cambiaron brevemente su expresión facial, miraron hacia otro lado o señalaron la máscara, luego continuaron interactuando con sus padres como lo habían hecho antes. “La máscara está bloqueando solo un canal de comunicación”, dice Tronick. Por lo tanto las máscaras faciales no estarían interfiriendo tanto con la percepción emocional o del lenguaje. Los niños compensan los déficits de información más fácilmente de lo que pensamos.

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FUENTE: Revista Nature
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